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¿Corre peligro de derretirse la Antártida?

Las partes centrales de la capa de hielo de la Antártida han estado estables durante millones de años, desde una época en que las condiciones eran considerablemente más cálidas que ahora, sugiere la investigación. El estudio de las montañas en la Antártida Occidental ayudará a los científicos a mejorar sus predicciones de cómo la región podría responder al cambio climático continuo.

Sus hallazgos también podrían mostrar cómo la pérdida de hielo podría contribuir al aumento del nivel del mar. Aunque el descubrimiento demuestra la estabilidad a largo plazo de algunas partes de la capa de hielo de la Antártida, los científicos siguen preocupados de que el hielo en su costa sea vulnerable a las crecientes temperaturas.

Análisis de roca

Investigadores de las universidades de Edimburgo y Northumbria estudiaron las rocas en las laderas de los Montes Ellsworth, cuyos picos sobresalen a través de la capa de hielo.

Mediante la cartografía y el análisis de las rocas superficiales —incluyendo la medición de su exposición a los rayos cósmicos— los investigadores calcularon que las montañas han tomado esa forma por la acción de una capa de hielo durante un período de un millón de años, comenzando en un clima unos 20°C más caliente que en la actualidad.

La última vez que tal clima existió en las montañas de la Antártida fue hace 14 millones de años cuando la vegetación creció en las montañas y los escarabajos prosperaron. El clima de la Antártida en su momento habría sido similar al de la actual Patagonia o Groenlandia. El Dr. Andy HeinSchool de GeoSciences dijo en un comunicado:

“Paso a paso, estamos aumentando nuestra comprensión de cómo funciona la capa de hielo antártico, y cuanto más comprendamos, mejor podemos predecir su futuro”.

Período de cambio

Este tiempo marcó el inicio de un período de enfriamiento y el crecimiento de una gran capa de hielo que se extendía hacia el mar alrededor del continente antártico. Posteriormente los glaciares se hundieron profundamente, dejando una marca de marea alta —conocida como un recorte— en los picos expuestos de Ellsworth. La capa de hielo extendida enfrió los océanos y la atmósfera, ayudando a formar el mundo de hoy, dicen los investigadores.

Su estudio es uno de los primeros en encontrar evidencia sobre este período en la Antártida Occidental. La investigación, publicada en Earth and Planetary Science Letters, se realizó en colaboración con el Centro de Investigación Ambiental de las Universidades de Escocia.

Fue financiado por el Consejo de Investigación del Medio Ambiente de Canadá y apoyado por el British Antarctic Survey. El profesor David Sugden dijo en un comunicado:

“Estos hallazgos nos ayudan a entender cómo ha evolucionado la capa de hielo antártico, afinar nuestros modelos y predecir su futuro.

“La preservación de antiguas superficies rocosas es un testimonio de la estabilidad de al menos las partes centrales de la capa de hielo antártico, pero todavía estamos muy preocupados por otras partes de la Antártida en medio del cambio climático”.

Fuente: The University of Edinburgh

[Nota: Los materiales pueden ser editados por contenido y longitud.]

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