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¿Podrá china construir con éxito un avión espacial turístico?

Cuando se trata del sueño del turismo espacial, grandes empresas conocidas como Virgin Galactic parecen obtener todo el crédito. Sin embargo, los entusiastas del espacio ahora necesitan mantener un ojo hacia fuera, en China. La Academia China de Tecnología de Vehículos de Lanzamiento ha diseñado un avión espacial que podría traer 20 turistas por viaje hacia el espacio.

No vaya a reservar sus entradas todavía, sin embargo. Incluso si todo va según el plan, el diseño actual está aún a años de convertirse en una realidad.

La Academia, al igual que muchas empresas chinas tienen el respaldo del gobierno, esperan lanzar una carga útil para el año 2020. Este es un gran primer paso, y si todo va bien, los pasajeros humanos serían llevados a bordo. El siguiente paso, sin embargo, podría llevar años. Según los informes, las pruebas en tierra han ido bien hasta ahora, pero convertir el turismo espacial en realidad ya ha tomado más tiempo del inicialmente esperado.

Cómo funciona

Si bien es bueno ser escéptico acerca de las proyecciones audaces de empresas poco conocidas, no hay duda de que la tecnología en el diseño es definitivamente interesante. Es un diseño relativamente simple que, si funciona correctamente, podría ofrecer una manera eficiente de ingresar al espacio.

Como explica Futurism, el avión espacial despegaría horizontalmente de una pista de aterrizaje usando los motores del turborreactor. Una vez en el aire, la propulsión del propulsor de chorro de agua del motor se activa, seguido por la velocidad extra de un motor scramjet. En este punto, el avión espacial podría utilizar motores de cohetes para empujarlo en órbita.

The hardest part of any space launch is breaking through the atmosphere and into space. (Image: wikimedia / CC0 1.0)
La parte más difícil de cualquier lanzamiento espacial es romper la atmósfera hacia el espacio. (Imagen: wikimedia / CC0 1.0)

La parte más difícil de cualquier lanzamiento espacial es romper la atmósfera y el espacio. El aire se adelgaza con la altitud, por lo que es increíblemente difícil entrar en el espacio. Los cohetes pueden manejar esta tarea, ya que la propulsión desde el lanzamiento ayuda a pasar este umbral. Este plan, sin embargo, no tiene un lanzamiento tradicional y confía en sus motores después de despegar.

Este es un gran desafío, ya que el avión espacial llevará todo su combustible a bordo y tendrá que dar cuenta de una distribución uniforme de calor, la velocidad adecuada y que todos sus motores funcionen correctamente. La distribución uniforme del calor es especialmente importante, ya que las temperaturas frías del espacio, combinadas con las masivas temperaturas de los motores, deben ser tenidas en cuenta.

Las especificaciones

Los planes para el avión se han transmitido en la televisión china, pero los detalles precisos siguen siendo en su mayoría desconocidos en este momento. Un ingeniero que trabaja en el proyecto dijo, de acuerdo con Popular Science, que el avión espacial mejorará la “facilidad de acceso al espacio para personas sin entrenamiento“. Esto significa que el despegue sería bastante suave y no requerirá un entrenamiento físico extenso necesario para manejar el cohete de en el lanzamiento o en los viajes espaciales.

The larger version could launch small satellites into space and reach a 130-kilometer (81 miles) altitude above earth. (Image: wikimedia / CC0 1.0)
El avión espacial más grande podría lanzar pequeños satélites al espacio y alcanzar una altitud de 130 kilómetros (81 millas) sobre la Tierra. (Imagen: wikimedia / CC0 1.0)

Hasta ahora, se han diseñado dos versiones del avión espacial. La versión más pequeña con una envergadura de seis metros tiene espacio para cinco pasajeros y una masa total de 10 toneladas. Este pequeño podría alcanzar 100 kilómetros (62 millas) sobre la tierra. El diseño más grande de la envergadura de 12 metros tiene sitio para 20 personas y pesa 100 toneladas.

Esta versión más grande podría lanzar pequeños satélites al espacio y alcanzar una altitud de 130 kilómetros (81 millas). Cada avión podría ser reutilizado hasta 50 veces, lo que en teoría podrá reducir los precios del turismo espacial.

Lo más interesante del avión espacial es su motor multifuncional. El motor de varias válvulas podría redirigir el flujo de aire de un ciclo a otro, permitiendo que el motor alcance velocidades supersónicas. Una vez que alcanza la velocidad supersónica, un motor separado del cohete unido al avión espacial lo empujaría a través de la atmósfera.

Once it attains supersonic speed, a separate rocket motor attached to the space plane would push it through the atmosphere. (Image: wikimedia / CC0 1.0)
Una vez que alcanza la velocidad supersónica, un motor separado del cohete unido al avión espacial lo empujaría a través de la atmósfera. (Imagen: wikimedia / CC0 1.0)

Los riesgos

Debido a la falta de detalles concretos, es difícil saber exactamente qué podría pasar con este cohete. El riesgo más probable es que el avión espacial simplemente no funcione. Ha habido un montón de grandes ideas sobre viajes espaciales de personas muy inteligentes que nunca han llegado a convertirse en una tecnología utilizable.

Una buena idea no es suficiente para hacer viable el viaje espacial. Virgin Galactic, fundada en el 2004, descubrió esto después de un accidente de prueba fatal en el 2015. La prueba mostró que Virgin Galactic se encuentra a varios años de hacer viable el viaje espacial comercial, si alguna vez sucede en absoluto.

Las normas de seguridad de China son una bendición mixta para el avión espacial. Normas de seguridad menos estrictas podrían permitir que el proyecto avance más rápido que sus competidores occidentales, pero también podría hacer que las pruebas fueran mucho más peligrosas.

El turismo espacial en otros lugares de China

Un plan menos ambicioso para llevar a la gente al espacio – o en este caso, técnicamente, el borde de la atmósfera de la Tierra – proviene de KuangChi Science. Esta empresa china está invirtiendo $ 1.500 millones US en el desarrollo de un globo con una cabina presurizada adjunta que podría llevar a los turistas a 24 kilómetros (15 millas) por encima de la Tierra.

Esta alternativa de bajo costo a un cohete o un avión espacial es definitivamente prometedora, a pesar de que no va a ir lo suficientemente alto para realmente llevar a la gente al espacio. No hay noticias sobre cuándo se terminará el trabajo para este proyecto.

Grandes planes y grandes sueños

Como ha demostrado el enorme gasto de infraestructura de China en las décadas anteriores, los inversionistas y el gobierno son lo suficientemente audaces como para respaldar increíblemente grandes ideas. Todavía es demasiado pronto para saber si el avión espacial o la idea del globo saldrán de la mesa de dibujo y entrarán en el de los cielos.

Sin embargo, no hay duda de que cuanto más competencia, mejor. Si más países quieren participar en la carrera espacial para el turismo, entonces las probabilidades de éxito para un proyecto de trabajo serán mucho mayores.

Megan Ray Nichols 

Este artículo fue escrito por Megan Ray Nichols. Si le gustó este artículo, visite su página Schooled by Science.

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