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Lunas que pueden albergar vida

Por Troy Oakes

Todos hemos oído hablar de la búsqueda de vida en otros planetas, pero ¿qué hay de buscar en otras lunas? Los investigadores de UCR han identificado 121 planetas gigantes que pueden tener lunas habitables.

En un artículo publicado en The Astrophysical Journal, investigadores de la Universidad de California en Riverside y la Universidad de Southern Queensland han identificado más de 100 planetas gigantes que potencialmente albergan lunas capaces de sustentar vida.

Su trabajo guiará el diseño de futuros telescopios que puedan detectar estas posibles lunas y buscar señales de vida reveladoras, llamadas biofirmas, en sus atmósferas. Desde el lanzamiento en 2009 del telescopio Kepler de la NASA, los científicos han identificado miles de planetas fuera de nuestro sistema solar, que se llaman exoplanetas.

Scientists have speculated that exomoons might provide a favorable environment for life. (Image: NASA GSFC: Jay Friedlander and Britt Griswold)
Los científicos han especulado que los exoplanetas pueden brindar un ambiente de vida favorables (Image: NASA GSFC: Jay Friedlander and Britt Griswold)

Un objetivo principal de la misión Kepler es identificar los planetas que se encuentran en las zonas habitables de sus estrellas, lo que significa que no es ni demasiado caliente ni demasiado frío para que exista agua líquida y potencialmente vida.

Los planetas terrestres (rocosos) son objetivos principales en la búsqueda de la vida porque algunos de ellos pueden ser geológica y atmosféricamente similares a la Tierra. Otro lugar para mirar son los muchos gigantes de gas identificados durante la misión Kepler.

Aunque no son candidatos para la vida, los planetas parecidos a Júpiter en la zona habitable pueden albergar lunas rocosas, llamadas exolunas, que podrían sostener la vida. Stephen Kane, profesor asociado de astrofísica planetaria y miembro del Centro Alternativo de Astrobiología de la UCR, dijo:

Los investigadores identificaron 121 planetas gigantes que tienen órbitas dentro de las zonas habitables de sus estrellas. En más de tres veces el radio de la Tierra, estos planetas gaseosos son menos comunes que los planetas terrestres, pero se espera que cada uno albergue varias lunas grandes.

Exoplanetas

Los científicos han especulado que las exomoplanetas podrían proporcionar un entorno favorable para la vida, tal vez incluso mejor que la Tierra. Eso es porque reciben energía no solo de su estrella, sino también de la radiación reflejada en su planeta.

Hasta ahora, no se han confirmado exoneraciones. Michelle Hill, estudiante de pregrado de la Universidad del Sur de Queensland que está trabajando con Kane y se unirá al programa de posgrado de la UCR en el otoño, dijo:

El título del artículo es “Explorando planetas gigantes de Kepler en la zona habitable“. Además de Hill, que es el autor principal y Kane, otros colaboradores son: Eduardo Seperuelo Duarte del Instituto Federal de Río de Janeiro en Brasil; Ravi K. Kopparapu del Goddard Flight Center de la NASA en Maryland; Dawn M. Gelino del Instituto de Ciencia Exoplanet de la NASA en Caltech; y Robert A. Wittenmyer de la Universidad del Sur de Queensland.

Proporcionado por: University of California – Riverside [Nota: los materiales pueden editarse por contenido y extensión]

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