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Rastros de migas cósmicas

Por Troy Oakes

Expertos de la  Imperial College London han encontrado un “rastro de migas” de escombros de un impacto de un meteorito de 800.000 años de antigüedad.

Hace unos 800.000 años, un meteoro de 20 kilómetros colisionó con la Tierra, produciendo una zona de escombros en Australasia que cubre una décima parte de la superficie de la Tierra.

Sin embargo, a pesar de la edad relativamente joven del impacto en términos geológicos y el tamaño del meteoro, la ubicación del cráter resultante se nos escapa.

Los científicos de la Tierra, el Dr Matthew Genge, del Imperial College London y el Dr Matthias Van Ginneken, de la Universidad Vrije  en Bélgica están en la misión de encontrar el sitio de impacto.

El Dr. Genge, del Departamento de Ciencias e Ingeniería de la Tierra del Imperial dijo:

Camino de migas cósmicas

Los científicos ya han encontrado restos de la colisión en forma de “cuentas” vidriosas de un centímetro de diámetro conocidas como tectitas, diseminadas desde Australia hasta Vietnam.

Se cree que las tectitas comienzan como partículas fundidas del impacto y se han asentado en un área de más de 150 millones de kilómetros cuadrados.

Following impact debris could help experts find mysterious crater. (Credit: Imperial College London)
Seguir los restos del impacto podría ayudar a los expertos a encontrar un misterioso cráter. (Crédito: Imperial College London)

Ahora, el Dr. Genge y el Dr. Van Ginneken han encontrado versiones más pequeñas del mismo impacto, llamadas microtectitas, tan al sur como la Antártida.

Descubrieron las pequeñas estructuras redondas que tienen el grosor de un cabello humano, en el Larkman Nunatak en las montañas Grosvenor en la Antártida.

El Dr. Genge dijo:

 

A microtektite from Larkman Nunatak. It is the width of a human hair. (Credit: Imperial College London)
Una microtektita de Larkman Nunatak. Es el ancho de un cabello humano. (Crédito: Imperial College London) 

¿Muy lejos?

Durante y después de un impacto, los niveles de potasio y sodio en los desechos resultantes disminuyen a medida que viajan.

Los restos más calientes terminan más lejos y terminan llevando niveles más bajos de potasio y sodio, lo que proporciona una “brújula fósil” que apunta al área de impacto.

Larkman Nunatak. Arrow indicates where the microtektites were collected. (Credit: Imperial College London)
Larkman Nunatak. La flecha indica dónde se recolectaron las microtectitas. (Crédito: Imperial College London)

El Dr. Matthew Genge, Departamento de Ciencias de la Tierra e Ingeniería, dijo:

“Hay algunas diferencias significativas entre las microtektitas antárticas y las tectitas más grandes que se encuentran más cerca del sitio de impacto en Australasia”.

“Las microtectitas contienen menos sodio y potasio, que se pierden fácilmente en condiciones de calor. Nuestras microtectitas parecen haber estado más calientes, lo que significa que están más alejadas del impacto inicial”.

“Seguir el rastro de escombros de más caliente a más fresco debería llevarnos al cráter”.

Encontrar restos más calientes más alejados del sitio de colisión parece contradictorio, pero el Dr. Genge dice que este efecto es de esperar:

Curso de colisión

Los meteoritos se estrellan contra la Tierra con más frecuencia de lo que piensas. A pesar de sus efectos a veces catastróficos, sus restos pueden ser difíciles de detectar.

Sin embargo, el descubrimiento de los expertos tiene más significado que un solo impacto misterioso hace años: podría ayudarlos a encontrar otros cráteres perdidos.

The sampling area at Larkman Nunatak. (Credit: Imperial College London)
El área de muestreo en Larkman Nunatak. (Crédito: Imperial College London)

El Dr. Genge y el Dr. Van Ginneken creen que su técnica para probar los niveles de potasio y sodio entre las tectitas y microtectitas podría ayudarlos a rastrear impactos más antiguos.

El Dr. Genge dijo:

No obstante, dicen que esta es la mejor evidencia hasta ahora de que la colisión ocurrió hace 800,000 años, pero la prueba definitiva radica en encontrar el cráter mismo. El equipo espera que estas pequeñas nuevas pistas ayuden a liderar el camino.

Proporcionado por:  Imperial College London [Nota: los materiales pueden editarse por contenido y duración]

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