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El Telescopio Hubble celebra su 30 aniversario, con imágenes de nacimiento de estrellas

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El 24 de abril de 1990 el Telescopio Espacial Hubble fue lanzado a bordo del transbordador espacial Discovery, junto con una tripulación de cinco astronautas.

Desplegado en la baja órbita de la Tierra un día después, el telescopio ha abierto desde entonces un nuevo ojo en el cosmos que ha sido transformador para nuestra civilización.

Video: Hubblecast 128: 30 años de ciencia con el telescopio espacial Hubble (activar traductor de Youtube)
 

El Hubble está revolucionando la astronomía moderna no sólo para los astrónomos, sino también llevando al público en un maravilloso viaje de exploración y descubrimiento.

Las aparentemente interminables e impresionantes instantáneas celestiales del Hubble proporcionan una taquigrafía visual de sus ejemplares logros científicos.

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A diferencia de cualquier otro telescopio anterior, el Hubble ha hecho la astronomía relevante, atractiva y accesible para personas de todas las edades.

Observaciones y datos

La misión ha producido hasta la fecha 1,4 millones de observaciones y ha proporcionado datos que los astrónomos de todo el mundo han utilizado para escribir más de 17.000 publicaciones científicas revisadas por expertos, lo que lo convierte en uno de los observatorios espaciales más prolíficos de la historia.

Su rico archivo de datos por sí solo alimentará las futuras investigaciones astronómicas para las generaciones venideras.

Video – Hubblecast 129: Colección de imágenes de aniversario de Hubble (activar traductor de Youtube)
 

Este año Hubble celebra este nuevo hito con un retrato de dos nebulosas coloridas que revela cómo las estrellas masivas y energéticas esculpen sus hogares de gas y polvo.

Aunque NGC 2014 y NGC 2020 parecen estar separadas en esta imagen a la luz visible, en realidad son parte de un complejo de formación de estrellas gigantes.

Las regiones de formación estelar que se ven aquí están dominadas por el brillo de estrellas al menos 10 veces más masivas que nuestro Sol.

Estas estrellas tienen vidas cortas de sólo unos pocos millones de años, comparadas con los 10.000 millones de años de vida de nuestro Sol.

El brillante centro de NGC 2014 es un grupo de estrellas brillantes y robustas cerca del centro de la imagen que ha volado su capullo de gas de hidrógeno (de color rojo) y el polvo en el que nació.

Un torrente de radiación ultravioleta del cúmulo estelar está iluminando el paisaje a su alrededor.

Estas estrellas masivas también desatan vientos feroces que están erosionando la nube de gas por encima y a la derecha de ellas.

El gas en estas zonas es menos denso, lo que facilita que los vientos estelares los atraviesen, creando estructuras parecidas a burbujas que recuerdan al coral cerebral, que le han dado a la nebulosa el apodo de “Coral cerebro“.

Esta ilustración muestra el telescopio espacial Hubble de la NASA / ESA en su órbita alta a 600 kilómetros sobre la Tierra. (Imagen: ESA/Hubble)

 

Por el contrario, la nebulosa de color azul debajo de NGC 2020 [corrección del Traductor] ha sido formada por una estrella gigantesca que es aproximadamente 200.000 veces más luminosa que nuestro Sol.

Wolf-Rayet

Es un ejemplo de una rara clase de estrellas llamadas estrellas Wolf-Rayet. Se cree que son los descendientes de las estrellas más masivas.

Las estrellas Wolf-Rayet son muy luminosas y tienen una alta tasa de pérdida de masa por los poderosos vientos. La estrella de la imagen del Hubble tiene 15 veces más masa que el Sol y está desatando vientos poderosos, que han despejado el área a su alrededor.

Ha expulsado sus capas externas de gas, barriéndolas en forma de cono y exponiendo su ardiente núcleo caliente.

El gigante parece estar desplazado del centro porque el telescopio está viendo el cono desde un ángulo ligeramente inclinado. En unos pocos millones de años, la estrella podría convertirse en una supernova.

El brillante color azul de la nebulosa proviene del gas oxígeno que se calienta a unos 11.000 grados centígrados, que es mucho más caliente que el gas hidrógeno que la rodea.

Esta vista de campo amplio captura el par de nebulosas NGC 2014 y NGC 2020 en la constelación de Dorado (The Swordfish). (Imagen: ESA / Hubble- Sky Survey-Davide De Martin)

 

Las estrellas, grandes y pequeñas, nacen cuando las nubes de polvo y gas colapsan debido a la gravedad.

A medida que más y más material cae sobre la estrella en formación, finalmente se vuelve lo suficientemente caliente y densa en su centro como para desencadenar las reacciones de fusión nuclear que hacen brillar a las estrellas, incluyendo nuestro Sol.

“El Telescopio Espacial Hubble ha dado forma a la imaginación de toda una generación, inspirando no sólo a los científicos, sino a casi todo el mundo“,

dijo Günther Hasinger, Director de Ciencia de la Agencia Espacial Europea.

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