Exploración del sistema solar - Desde puntos iluminados hasta mundos - Vision-Times-en-Español
Actualidad, Ciencia y Tecnología

Exploración del sistema solar – Desde puntos iluminados hasta mundos

Spread the love

En preparación para los alunizajes del Apolo, un grupo determinado de científicos se dispuso a trazar un mapa de la Luna, eso fue sólo el comienzo.

Floreció un nuevo campo de la ciencia y desde entonces los científicos de la UA (Universidad de Arizona) han estado involucrados en casi todas las misiones espaciales de Estados Unidos.

Aquí va un pensamiento divertido, imagínese si los científicos de la UA pudieran conservar una réplica de la nave espacial de cada misión espacial en la que hayan estado involucrados.

La colección de artilugios de viaje espacial que habrían acumulado hasta ahora, probablemente llenaría los cinco pisos del Edificio Kuiper de Ciencias Espaciales de la UA.

aviso

Los turistas del mundo entero se congregarían en el campus, atraídos por una variedad única, diferente a cualquier otra; llenas de sondas espaciales, robots móviles, telescopios extraterrestres, satélites brillantes y otros aparatos ingeniosamente diseñados y lanzados durante el último medio siglo de exploración espacial.

De sondas a ciencia planetaria

La primera muestra que un visitante de nuestra exposición imaginaria de objetos de interés espaciales encontraría, es Ranger; una serie de sondas de reconocimiento lunar diseñadas para registrar imágenes de alta resolución de la superficie lunar, durante un descenso que finalizó con un aterrizaje forzoso deliberado.

El siguiente sería Surveyor, una serie de artilugios de tres patas con paneles solares que la NASA envió a la Luna entre 1966 y 1968, para probar la viabilidad de aterrizajes suaves en el mar de polvo de la Luna.

Ambas misiones tienen profundos vínculos con los comienzos de la ciencia planetaria en la UA.

Ciencia planetaria

Pocas personas pueden decir que estaban allí cuando nació una nueva área de la ciencia, pero Steve Larson sí.

Larson se mojó los pies por primera vez -o mejor dicho, empolvoró sus botas- trotando a través de campos de lava y cráteres volcánicos, durante sus viajes de estudio como uno de los primeros estudiantes de primer año en estudiar ciencias planetarias en la UA; poco después de que Gerard Kuiper fundara el Laboratorio Lunar y Planetario de la universidad, o LPL (Lunar and Planetary Laboratory).

Ranger y Surveyor fueron cruciales para preparar el primer alunizaje tripulado a finales de la década, y la NASA contó con la ayuda de Kuiper y de Eugene Shoemaker, científico planetario contemporáneo que fue el primer director del Programa de Investigación en Astrogeología del Servicio Geológico de los Estados Unidos.

Larson comentó:

Larson recuerda haber estado una vez en la oficina de Kuiper con Shoemaker allí. Sobre la mesa había una gran impresión de la superficie de la Luna, diciendo:

El episodio ilustra cómo surgió la ciencia planetaria a través de un entusiasta, a veces difícil, matrimonio de disciplinas que tradicionalmente no tenían mucho que ver unas con otras.

Uniendo disciplinas

Los astrónomos, que sabían cómo operar telescopios, eran tan necesarios como los geólogos que entendían el funcionamiento interno de los cuerpos planetarios; los físicos e ingenieros eran cruciales para inventar y hacer avanzar varios métodos de imágenes y detección, así como los químicos expertos en extraer composiciones minerales de muestras de meteoritos.

Topógrafo 3 en la luna. (Foto: NASA)

 

William Hubbard, uno de los primeros profesores que Kuiper contrató cuando estableció un departamento académico, dijo:

Hubbard, quien fue entrenado como astrónomo, recuerda haber enseñado el primer curso de ciencias planetarias ofrecido a estudiantes de pregrado.

Sin estar seguro de lo que un curso de este tipo debía implicar, Hubbard se asoció con Mike Drake, un joven y enérgico colega que, al igual que Hubbard, más tarde se desempeñaría como jefe de departamento.

Una maqueta a gran escala de la nave espacial Voyager en el Smithsonian National Air and Space Museum. (Foto: Eric Long / Smithsonian National Air and Space Museum)

Compartiendo conocimientos

Cada uno enseñaría la mitad del curso, y para ayudarse mutuamente a evaluar y mejorar su enseñanza, los dos presenciaron las conferencias del otro para aprender, Hubbard señaló:

Hubbard dedicó gran parte de su carrera a develar el funcionamiento interno de los planetas del sistema solar exterior, como Júpiter, y aunque formalmente está retirado, está involucrado con la nave espacial Juno de la NASA.

Enviar las máquinas

La réplica de Juno sería una vista imponente, Juno es la embarcación más aventurera que confía en el Sol para obtener energía, en su mayoría con paneles solares que se asoman por encima como un molino de viento, lo suficientemente grandes como para cubrir una cancha de baloncesto.

Después de Juno, fondeada en una esquina del imaginario salón de la fama de LPL, se encuentra lo que se parece a una caja de zapatos con un trípode invertido montado en su parte superior.

Cada sonda Voyager lleva una copia del “Registro Dorado”, cada registro contiene varios sonidos de la Tierra, que incluyen música e imágenes codificadas. (Foto: NASA)

El instrumento magnetómetro, construido por Charles Sonett, viajó a la Luna con el Apolo 16 y reunió pistas sobre el núcleo de la Luna.

En 1973, Sonett fue invitado por Kuiper para sucederlo como director de la LPL y primer jefe del recién formado departamento de ciencias planetarias.

Sonett estuvo involucrado en misiones de naves espaciales que avanzaron dramáticamente nuestra comprensión del sistema solar y más allá, incluyendo los programas Pioneer, Explorer y Apollo.

Enigmas cósmicos

Se le atribuye la expansión de la investigación de la LPL en enigmas cósmicos, que sólo podrían resolverse enviando exploradores robóticos al espacio, para investigar fenómenos como el plasma interplanetario, una sopa de partículas, los rayos cósmicos y el polvo que se acumula en el sistema solar.

Los mecánicos bajan la nave Cassini a su adaptador de vehículo en el Centro Espacial Kennedy. (Foto: NASA)

La ciencia planetaria había llegado a su punto álgido.

Larson, uno de los primeros estudiantes del nuevo departamento y ahora científico de alto nivel en el LPL, recuerda lo que él llama “tiempos electrizantes” agregando:

Mensajes al espacio

La plétora de naves espaciales en el museo imaginario de la LPL sería testigo de la historia de cómo los discos de luz, uno por uno; se estaban convirtiendo en mundos con interiores exóticos, atmósferas extraterrestres y, en algunos casos, colecciones de lunas.

Uno de los muchos retratos espectaculares de Saturno tomados por Cassini (Foto: NASA / JPL)

 

Estaba Pioneer, con su famosa placa dorada que representaba figuras humanas en lo que debía ser un saludo a otras civilizaciones en caso de que alguien se encontrara con la nave espacial.

A medida que la sonda volaba por Júpiter y Saturno, su giro arrastraba un fotopolarímetro, desarrollado por Tom Gehrels ex profesor de LPL; a través de los planetas, ensamblando las primeras imágenes de primer plano de los planetas gigantes.

Estaban las sondas de la Voyager, portadoras del famoso “disco de oro”.

La Voyager 2 tomó las únicas imágenes de cerca que hasta el día de hoy tenemos de Urano y Neptuno y su gemela, la Voyager 1, se convirtió en el primer objeto hecho por el hombre en abandonar el sistema solar.

El equipo de imágenes fue dirigido por Brad Smith, ex profesor de LPL.

Representación artística de la sonda Juno a medida que se acerca a Júpiter. (Imagen: JPL-Caltech / NASA)

Más abajo en el pasillo estaría Cassini-Huygens.

Belleza estelar

Cassini-Huygens, enorme sonda del tamaño de un autobús escolar, que trajo la exquisita belleza sobrenatural de Saturno y sus lunas, a los fondos de escritorio de todo el mundo.

Muchos científicos planetarios de la UA y sus estudiantes, estuvieron directamente involucrados en esta misión, que incluyó el primer aterrizaje en una luna diferente a la de la Tierra.

El generador de imágenes de descenso a bordo del módulo de aterrizaje Huygens, desarrollado por un equipo de LPL liderado por Martin Tomasko; capturó su descenso a través de la espesa y nebulosa atmósfera de Titán, la luna de Saturno,  hacia un paisaje extraño congelado, incluyendo lagos de metano líquido.

Izquierda, Quinto año de operaciones extraterrestres: la “curiosidad” deja huellas en Marte. A la derecha un rover Apollo levanta polvo. (Imagen: NASA)

Titán es también el objetivo de Dragonfly, la nueva misión de New Frontiers de la NASA.

Dragonfly enviará un avión teledirigido de cuatro patas para buscar señales de vida en los orígenes de la luna helada.

El equipo de la misión incluye -usted lo adivinó- a muchos ex estudiantes de ciencias planetarias de la UA, dijo Tim Swindle, actual Director de LPL:

“La primera vez que vas a uno de estos lugares, aprendes mucho.

“Es completamente diferente de lo que pensabas que sabías cuando lo mirabas desde lejos. En LPL hemos sido parte de muchas de esas primeras miradas a estos mundos”.

De vuelta a la Luna y hacia Marte

Swindle está entusiasmado con las posibilidades que los próximos 50 años pueden deparar para la exploración planetaria, explica:

Swindle también confía en que los programas LPL, que han encontrado cerca de la mitad de los asteroides conocidos cercanos a la Tierra, continuarán liderando el camino para descubrir más, e indica:

Quién sabe, dentro de 50 años, un museo de exploración espacial en el campus de la UA también podría ser realidad.

Hasta entonces, los visitantes del edificio Charles P. Sonett Space Science, al otro lado de la calle del Flandrau Science Center & Planetarium, pueden ver el cañón del telescopio en un modelo a tamaño real de la cámara HiRISE dirigida por la UA, que durante más de 10 años ha estado fotografiando Marte con asombrosos detalles.

Proporcionado por: Daniel Stolte, Universidad de Arizona

[Nota: Los materiales pueden ser editados en su contenido y extensión].

aviso

Artículos PreviosArtículos Siguientes

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.