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Nave espacial ve tormenta solar engullendo a la tierra

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La órbita de la nave espacial STEREO, sigue el camino de la órbita de la Tierra. SOHO esta aproximadamente 1 millón de millas hacia el sol desde Tierra, en el punto de Lagrange L1.

Ciencia @ NASA, 18 de Agosto 2011.

Por primera vez, una nave espacial en el espacio exterior presenció una tormenta solar engullendo  nuestro planeta. La película dada a conocer el pasado 18 de Agosto durante una conferencia de prensa ofrecida por la NASA, ha señalado nuevamente a los físicos solares, quienes dicen que esto podría conducir a importantes avances en lo concerniente a la predicción del clima espacial.

“La película provocó escalofríos”, dice Craig DeForest del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado. “Esto muestra una hinchazón CME en una enorme pared de plasma y luego envuelve el pequeño punto azul de la Tierra donde vivimos. Me sentí muy pequeño”.

Las CMEs son nubes de mil millones de toneladas de plasma solar lanzadas por las  erupciones solares. Cuando barren nuestro planeta, provocan auroras, tormentas de radiación, y en casos extremos cortes de energía. El monitoreo de estas nubes y la predicción de su llegada son una parte importante para la predicción del clima espacial.

“Hemos visto CMEs anteriormente, pero nunca algo como esto”, dice Lika Guhathakurta, científico del programa de la misión STEREO de la NASA. “STEREO-A, nos ha dado una nueva visión de las tormentas solares”.

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STEREO-A es una de las dos naves espaciales lanzadas en el 2006 para observar la actividad solar en una gran amplitud. En el momento de la tormenta, STEREO-A estuvo a más de 65 millones de kilómetros de la Tierra dando una panorámica general a diferencia de otras naves espaciales que están en órbita terrestre.

Las primeras CMEs que salen del sol, son brillantes y fáciles de ver. La visibilidad de ellas se reduce rápidamente, al expandirse las nubes en el vacío. En el momento en que una típica CME cruza la órbita de Venus, es un billón de veces más débil que la superficie de la Luna y más de mil veces débil que la Vía Láctea. Las CMEs que llegan a la Tierra son casi tan tenues como el vacío en sí y en consecuencia transparentes.

Registrar estas tenues nubes de luz estelar y polvo interplanetario ha sido un reto enorme”, dice DeForest.

De hecho, su equipo tardó casi tres años para obtener información de cómo hacerlo. El material junto con las imágenes de la tormenta solar que se dieron a conocer, fueron registradas en diciembre del 2008, por lo que se ha estado trabajando en ellas desde entonces. “Ahora que hemos perfeccionado la técnica, esta puede ser aplicada de forma regular sin mucho retraso”, comentó.

En la conferencia de prensa, DeForest señaló algunos de los puntos destacados de la película: Cuando el primer CME dejó el sol, era cavernoso, con paredes de magnetismo que rodean a una nube de gas de baja densidad. A medida que el CME cruzó la brecha entre el Sol y la Tierra esta cambio su forma. La CME como “bola de nieve” a través del viento solar, recoge material para formar una imponente muralla de plasma. En el momento que llega a la tierra, su avance se comba hacia bajo hacia el interior de la pared debido el peso del gas acumulado.

Todos los ponentes en la conferencia de prensa del 18 de Agosto, destacaron que las imágenes van más allá de la comprensión de este evento. La física interior de CME ha sido exhibida por primera vez, un desarrollo que perfilará profundamente modelos teóricos y simulaciones generadas por computadora durante los años por venir.

“La misión STEREO fue lanzada para hacer esto, concluye Guhathakurta y es buenísimo verla a la altura de esa promesa”.

 

 

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