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¿Son los murciélagos los culpables de la crisis Covid-19?

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Por Troy Oakes

Los murciélagos de herradura en China, son una reserva natural de vida silvestre de coronavirus similares al SARS.

Algunos expertos en salud piensan que los mercados de vida silvestre – específicamente en Wuhan, China – condujeron al desborde del nuevo coronavirus en las poblaciones humanas.

Aunque no se ha confirmado, la hipótesis ha dado una mala reputación a los murciélagos de todo el mundo y los temores del público de estar expuesto a los murciélagos están aumentando.

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La bióloga de vida silvestre de la Natural History Survey de Illinois, Tara Hohoff, coordinadora del proyecto del Programa de Conservación de Murciélagos de Illinois, habló con la editora de ciencias de la vida de la Oficina de Noticias, Diana Yates, sobre la biología y la conservación de los murciélagos y el rol de los mamíferos voladores en la salud humana.

¿Son los murciélagos un peligro para los humanos?

Generalmente no, los murciélagos no ponen en peligro a las personas.

Los murciélagos pueden ser portadores de enfermedades como los coronavirus y la rabia, pero estas enfermedades no son un peligro para los humanos a menos que las personas entren en contacto con la sangre o la saliva de los murciélagos, algo poco frecuente en los Estados Unidos.

Dado que las especies de murciélagos pueden resistir y sobrevivir a las infecciones con muchos virus, existe un gran interés en investigar cómo responden sus sistemas inmunológicos a estas infecciones.

¿Cuáles son otras ideas erróneas comunes sobre los murciélagos?

La gente tiende a creer que los murciélagos son como roedores, que todas las especies de murciélagos son similares, que comúnmente son portadores de enfermedades peligrosas y que buscan interactuar con los humanos – por ejemplo, volando hacia tu cabello.

Pero los murciélagos no están estrechamente relacionados con los roedores y son un tipo increíblemente diverso de animales. Van desde murciélagos abejorros muy pequeños que viven en cuevas hasta grandes zorros voladores.

Las especies de murciélagos de todo el mundo comen una amplia gama de alimentos, incluyendo frutas, néctar, insectos y peces.

Tara Hohoff, bióloga de vida silvestre de Illinois Natural History Survey, sostiene un murciélago  para recolectar datos sobre las poblaciones en el centro de Illinois. (Imagen: Steve Taylor)

 

La mayoría de los murciélagos tratan de mantenerse tan lejos de los humanos como sea posible, pero esto se hace más difícil a medida que continuamos quitándoles su hábitat.

Muchas especies de murciélagos en el Medio Oeste prefieren posarse en la corteza peluda de los árboles muertos, pero como hay menos árboles disponibles, los murciélagos pueden encontrar su único refugio en los áticos, cobertizos y garajes de la gente.

Esto los deja muy cerca de los humanos donde pueden ocurrir interacciones no deseadas.

¿Cuál es la relación entre los mercados de vida silvestre y la aparición de enfermedades como el nuevo coronavirus?

Los mercados de vida silvestre comúnmente tienen numerosos tipos de animales que han sido extraidos de la naturaleza, mantenidos muy cerca unos de otros.

Estos son animales que no entrarían en contacto entre sí de forma natural. A veces los animales vivos y muertos se apilan unos encima de otros, haciendo que la transferencia de sangre o saliva sea común.

Las personas que trabajan en estos mercados o que compran animales para el comercio de animales exóticos o para usos culinarios, corren un alto riesgo de exposición a una multitud de enfermedades.

¿Qué es un evento de derrame? ¿Qué factores influyen en que esto ocurra?

Un evento de derrame ocurre cuando un patógeno se transfiere de su especie anfitriona a una nueva especie, típicamente a través de un contacto no natural como el que ocurre en un mercado de vida silvestre.

La especie huésped histórica puede haber desarrollado cierta inmunidad al patógeno, mientras que la especie recientemente afectada probablemente no tendrá resistencia natural, lo que la hace susceptible a un brote.

Hohoff monitorea los murciélagos hibernando en el sur de Illinois. (Imagen: Jocelyn Karsk)

 

Algunos factores que influyen en el potencial de propagación en un mercado de fauna silvestre son el nivel de infección, las condiciones sanitarias, los métodos de preparación de alimentos y la compatibilidad del patógeno con las nuevas especies expuestas.

Otro factor interesante que influye si  una exposición se convierta en un brote, es cuán mortal es el patógeno.

Las enfermedades que matan rápidamente a sus huéspedes tienen menos oportunidades de infectar a nuevos individuos, mientras que las enfermedades menos mortales pueden propagarse a más individuos.

¿Hay una solución para este problema?

Es importante reiterar que los murciélagos no eligen interactuar con los humanos. Nos ponemos en riesgo cuando tomamos animales de la naturaleza y los ponemos en contacto con los humanos, como ocurre, por ejemplo, en la serie documental de Netflix Rey Tigre.

También nos ponemos en peligro cuando no pensamos cuidadosamente en cómo obtenemos productos de origen animal, cuando destruimos el hábitat, cuando vivimos cerca de la fauna silvestre y cuando alimentamos y habituamos a la fauna silvestre a los humanos.

Tenemos que respetar la vida silvestre por lo que debería ser: salvaje.

¿Cómo ayudan la investigación y la conservación de los murciélagos a la salud humana y a la sociedad?

Los murciélagos son un grupo increíble de organismos para la investigación porque son muy diversos.

Su evolución del vuelo, su ecolocalización (en muchas especies), y sus adaptaciones para ser nocturnos son todas áreas fascinantes para la investigación.

Muchas especies de murciélagos son muy longevas considerando su tamaño, así que los científicos están interesados en estudiar cómo envejecen.

Como se mencionó anteriormente, especies como los murciélagos de herradura tienen sistemas inmunológicos únicos que les permiten sobrevivir a enfermedades infecciosas que son perjudiciales para otras especies.

Tenemos mucho que aprender sobre cómo eso es posible.

 

La investigadora realiza un seguimiento por radio de un murciélago para ubicar árboles críticos para la conservación. (Imagen: Tara Hohoff)

 

Además, muchas especies de murciélagos realizan servicios vitales de los ecosistemas que son útiles para la salud humana y la economía, como comer insectos, polinizar plantas alimentándose de néctar y dispersar semillas de frutas.

Por ejemplo, los investigadores de la Universidad del Sur de Illinois estimaron que las especies de murciélagos insectívoros proporcionan alrededor de 1.000 millones de dólares a nivel mundial en la supresión de insectos que dañan los cultivos de maíz.

En Illinois, la supresión de las plagas agrícolas es increíblemente importante, también nos beneficiamos cuando los murciélagos locales consumen plagas del patio trasero como los mosquitos.

Proporcionado por: Diana Yates, Universidad de Illinois en Urbana-Champaign

[Nota: Los materiales pueden ser editados en cuanto a su contenido y extensión]

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